互联网公司们的“芯”事

  揽众星月        2021-03-24 09:19:34

2021年3月16日,字节跳动被曝正自研云端AI芯片和Arm服务器芯片。一家互联网公司,为什么要跨界造芯片?


字节不是第一个造芯的互联网公司。


在字节跳动之前,BAT三巨头早已下场造芯。其中,百度的行动最早。


早在2010年,百度就开始尝试研发AI芯片,一开始是合作,先后同ARM、紫光展锐和赛灵思等公司推出数款AI芯片,自研的昆仑芯片2代则发布于2020年9月。今年3月15日,百度昆仑芯片业务完成独立融资,昆仑2代也将不日量产。


阿里造芯的故事则与达摩院息息相关。2017年10月,达摩院成立时便把芯片列为研究的领域之一,后续研发出一款神经网络芯片——Ali-NPU。2018年9月的云栖大会上,达摩院院长张建锋宣布成立平头哥半导体公司。此后,平头哥陆续推出“含光”“玄铁”等系列芯片。其中,AI芯片含光800已经实现量产,用在了阿里巴巴的服务器上。


腾讯的动作更加低调。2018年,腾讯领投AI芯片创企燧原科技Pre-A轮融资,并在2019、2020年继续跟投后续轮次融资。2019年到2020年,燧原科技先后发布了云燧T10、T11和云燧i10三款AI芯片。2020年3月,腾讯又成立了深圳宝安湾腾讯云计算有限公司,其业务范围便包括“集成电路设计、研发”。


互联网公司们的“芯”事


互联网公司造芯大事件|放大灯团队制图


至此,BAT三家互联网巨头全部杀进AI芯片的领域,展开竞争。


BAT的对手不光有英伟达、高通、赛灵思这样的国外芯片巨头,还有寒武纪、地平线这样专注于研发AI芯片的创企,也有华为海思这样的国产芯片头部企业。


互联网公司投入这么长的时间成本造芯,究竟看中了什么?


互联网公司们的“芯”事


在半导体行业,英特尔创始人曾提出一个著名的“摩尔定律”:处理器的性能每18个月便会增加一倍。


但由于高温和漏电等技术原因,21世纪以来,CPU处理器性能翻倍的速度变得越来越慢。如今,CPU的算力已经无法满足人工智能技术的需要。互联网公司不得不抛弃CPU,另寻门路——做一种专门用于训练人工智能的“AI芯片”。


“AI芯片”之名源于它的用途,从技术路线上,GPU、FPGA芯片和ASIC芯片,都可以被用来做AI芯片。


AI芯片与CPU相比,具有更多ALU(逻辑运算单元)。换句话说,两者是全才与专才的差别:CPU能够执行复杂指令,但算力因此受到限制,AI芯片虽只能执行简单指令,可它的算力却比CPU高得多。


互联网公司们的“芯”事


CPU与GPU结构对比图:GPU拥有更多的ALU(逻辑运算单元)


恰巧,人工智能的训练和推理,就是一个简单的重复过程,用不到那么复杂的指令。因此,用AI芯片代替CPU往往能事半功倍。


AI芯片有没有什么缺点呢?也有。


因为AI芯片的指令简单,所以不像CPU那样“即插即用”。人工智能团队在应用AI芯片前,必须针对训练场景进行优化。


百度创始人李彦宏在谈及自研芯片的初衷时曾说:“2017年的时候,我们还是觉得这些市场上现有的解决方案和现有的技术,不能够满足我们对AI算力的要求。”[1]


为了开发最适合自家AI业务的芯片,互联网公司纷纷自研芯片。


AI芯片都用在了什么地方?在互联网公司,它们的去向主要有两个。


为了让你快乐冲浪,服务器变了“芯”


第一个去向,是互联网公司的云服务器。


近几年,中国的云业务市场越来越大。根据中国信通院发布的《云计算白皮书(2020年)》,2019年我国云计算整体市场规模为1334亿元,到2023年这个数字将接近4000亿元[2]。


巨大的云市场背后,是规模庞大的服务器。


根据Canalys的数据,截止2020年第三季度,中国头部四家云服务公司为阿里、华为、腾讯、百度。其中,三家互联网公司的服务器均超过百万台:


2019年5月,腾讯云总裁邱跃鹏宣布,腾讯全网服务器总量超过100万台,是中国首家服务器总量超过百万的公司[3];


2020年7月,阿里则表示总服务器规模接近200万,并且在南通、杭州和乌兰察布三座超级数据中心落成后将另新增百万[4];


同样是2020年7月,李彦宏在世界人工智能大会上称,到2020年,百度智能云的服务器数量超过500万台[5]。


另外,字节跳动在2020年5月,也推出了名为“火山引擎”的企业云服务平台[6]。“基于前沿的大数据、人工智能以及云基础技术能力,助力客户增长。”火山引擎在官网这样描述自己的业务。


服务器的性能,事关每一个用户。你能在微博吃到“三千万粉丝男星事件”的瓜、能在“3·15”的晚上看到流畅的晚会直播、能在半夜两点收到老板和客户的“关心”,这一切都离不开服务器。


怎么才能提高服务器的性能呢?答案之一是AI芯片。


大多数人的印象里,服务器就是一个个黑色的“柜子”。实际上,这些“柜子”的功能各有不同——有的用来储存数据、有的用来交换信息、有的用来运算和推理。


互联网公司们的“芯”事


服务器就是这样的“柜子”们|图源:Pexels.com


AI芯片就用在这些运算、推理服务器上,提高它们的算力。


2019年云栖大会上,阿里就用4颗含光800芯片,代替了40颗传统GPU才能完成的视频处理任务。而前者的成本,只有后者的十分之一[7]。


IDC发布的2020年上半年《全球人工智能市场半年度追踪报告》,人工智能服务器是AI算力基础设施的主要角色,占全球人工智能基础设施市场的84.2%以上[8]。未来,中国的AI服务器将占全球市场的三分之一左右[9]。


让智能音箱不再“智障”


AI芯片的第二个去向,则是用于支持智能硬件,尤其是智能音箱。


根据西南证券的数据,2018~2020年,中国智能音箱三年出货量共计超过1.3亿台。其中绝大多数来自百度、阿里和小米三家公司[10]。


随着智能音箱的成功,智能硬件业务也成了互联网公司的重点业务。2020年1月,阿里的天猫精灵升级为独立事业部[11]。2020年9月,小度也从百度拆分,完成独立融资[12]。


作为公司重点业务,用户体验是一定要跟上的。


智能音箱的关键在于语音控制,而语音控制的核心,是自然语言处理(NLP)技术。


无论你家用的是小度在家还是天猫精灵,让智能音箱听懂“人话”的,都是AI芯片。


想让数以千万计的智能音箱,顺利进行自然语言处理,还要依靠AI芯片的算力。AI芯片公司壁仞科技联合创始人徐凌杰曾表示,对于数量庞大的NLP推理,还是需要GPU或者其他AI芯片提供算力支持[13]。


互联网公司们的“芯”事


即便抛开互联网公司自身的需求,AI芯片本身也是一个诱人的市场。


根据赛迪顾问的数据,中国AI芯片市场规模会在2021年达到305.7亿元,增长率更是高达57.8%[14]。另据前瞻产业研究院的数据,我国AI芯片市场规模将在2024年达到785亿元[15]。


AI芯片是一个相对年轻的行业。与CPU行业相比,还没有哪家公司独占AI芯片的鳌头。这个市场养活了寒武纪、地平线、天数智芯等AI芯片创企,而近年来盯上AI的互联网公司,自然不愿放过这块“肥肉”。


当下但凡开展了云计算业务的公司,都想要自研AI芯片。BAT走在了前面,字节跳动不过是跟上它们的脚步罢了。


当然,在科技公司的造芯路上还有更多潜在的难题:前有2018年美国制裁中兴事件,后有美国国家人工智能安全委员会(NSCAI)的“卡脖子报告”。BAT们有了设计AI芯片的能力,后面还有漫长的生产环节,今天他们可以找到三星和台积电,但以后呢?


References:


[1]一线|李彦宏宣布:造车和造PPT不一样百度的无人车已经量产


https://new.qq.com/cmsn/20180704/20180704016592.html


[2]中国信通院发布《云计算发展白皮书(2020)》,权威解读六大新趋势,云计算将进入普惠发展期


https://mp.weixin.qq.com/s/63UeTVjBI-RgcWrCvZemsA


[3]国内首家!腾讯云服务器数量超过100万台、带宽峰值突破100T


info.dns110.com/125495.html


[4]阿里云:在全国已建成5大超级数据中心,新增百万台服务器https://www.ithome.com/0/500/802.htm


[5]百度李彦宏:2030年,使百度智能云的服务器数量达到500万台以上https://www.sohu.com/na/406609133_115565


[6]「字节云」上线,张一鸣发力云服务


https://36kr.com/p/707563639560194


[7]平头哥再“秀”肌肉:发布最强AI芯片,首次“曝光”平头哥阵营


https://laoyaoba.com/html/news/newsdetail?source=pc&news_id=729815


[8]IDC发布全球AI服务器市场数据,浪潮排名全球第一


https://www.prnasia.com/lightnews/lightnews-1-102-33143.shtml


[9]《2020-2021中国人工智能计算力发展评估报告》发布


https://mp.weixin.qq.com/s/eLKtDxWohgU7Z2zPlWVg_A


[10]软硬兼备的Wi-Fi MCU龙头厚积薄发


https://pdf.dfcfw.com/pdf/H3_AP202101071448271043_1.pdf?1610013102000.pdf


[11]快看|阿里天猫精灵业务升级为独立事业部


https://www.jiemian.com/article/3832030.html


[12]小度科技获独立融资:估值达200亿将加速国内上市


www.techweb.com.cn/it/2020-09-30/2806068.shtml


[13]AI芯片市场空间十倍?女巴菲特为何如此看好?


https://yuanchuan.cn/videos/video?id=6443


[14]我国AI芯片市场预测与展望数据


https://www.ccidgroup.com/info/1105/24622.htm


[15]2020年中国人工智能芯片行业市场现状及发展前景分析AI浪潮催生市场新增长点


https://bg.qianzhan.com/report/detail/300/201104-530fad6f.html

来源:电子工程世界

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